Markku Kanervan valmentama haastajamaajoukkue avaa Hanoissa pelattavan Agribank Cupin torstaina (1.11.) kello 16.00 (11.00 Suomen aikaa) ottelulla Zimbabwea vastaan. Alun perin Suomen piti kohdata avauspelissä isäntämaa Vietnam, mutta maan jalkapalloliitto muutti otteluohjelmaa viime hetkellä. Turnauksen neljäs maa on Uzbekistan.

Suomen joukkue saapui Hanoihin tiistai-iltana. Keskiviikkoaamuna oli vuorossa kevyt harjoitus yli 40 000 katsojaa vetävän My Ding – kansallisstadionin kupeessa tihkusateessa. Iltaharjoitukset on määrä järjestääkin jo Vietnamin A-maajoukkueen pyhätössä, jonne odotetaan torstain avausotteluun 15 000 – 20 000 katsojaa.

Suomi on matkassa kahdenkymmenen pelaajan voimin. Haastajamaajoukkue on koottu alle 23-vuotiaista pelaajista, joita tarkkaillaan sekä nuorten maajoukkueen että A-maajoukkueen käyttöön. Suomi voitti viime vuonna Ho Chi Minh Cityssä pelatun turnauksen ja tavoite on puolustaa mestaruutta menestyksekkäästi myös tänä vuonna. Osallistumisen tärkein syy on kuitenkin pelaajakehitys ja – tarkkailu.

– Turnaus on tärkeä, sillä pääsemme tarkkailemaan lupaavia nuoria pelaajia kansainvälisissä otteluissa. Vaikka kaikilla on takana rankka kausi kotimaassa, niin eksoottiset vastustajat ja maaottelut sytyttävät. Motivaatio-ongelmia ei varmasti tule, vaikka tänne matkustaminen onkin hieman hankalaa, Kanerva sanoi.

Suomi ja Zimbabwe eivät ole kohdanneet aikaisemmin jalkapallossa. Luke Masomeren valmentama joukkue tottelee komeaa lempinimeä, the Warriors. FIFA-rankingissa Zimbabwe on ollut parhaimmillaan sijalla 40 (vuonna 1995). Sittemmin maa on asettunut lähemmäs tasalukua sata, kun tuorein sija Kansainvälisen jalkapalloliiton julkaisemalla listauksella on 93.

Zimbabwe on ollut jalkapallokartalla vuodesta 1980. Sitä ennen se tunnettiin Rhodesiana. Maa ei ole koskaan selviytynyt MM-kisoihin, mutta African Nations’ Cupissa Zimbabwe on ollut mukana kahdesti (2004 ja 2006). Molemmilla kerroilla tie nousi pystyyn jo ensimmäisellä kierroksella. Turnausta edeltäneessä lehdistötilaisuudessa Masomere paljasti tavanomaisten kohteliaisuuksien lisäksi sen, että joukkue on hakemassa Vietnamissa turnausvoittoa.

– Meillä on yksi tavoite, ja se on viedä kannu Zimbabween. Mukana on jonkin verran nuoria pelaajia, mutta joukkueessa on myös kokemusta. Osa ryhmästä kuuluu myös A-maajoukkueeseemme. Uskon Suomen olevan hyvä joukkue, joten torstain pelistä tulee varmasti viihdyttävä.

Zimbabwen joukkueen pelaajista yli puolet on syntynyt ennen 1980-luvun puoliväliä. Joukkueen nestori on 1979-syntynyt Danisa Phiri. Kaikki 16 Zimbabwen pelaajaa pelaavat kotimaansa sarjassa. Markku Kanervalla ei ole juurikaan tietoa avausvastustajasta, koska videomateriaalia ei ole ollut saatavilla.

– Täytyy myöntää, että Zimbabwesta ei ole juuri tietoja tihkunut. He asuvat kanssamme samassa hotellissa ja fyysinen vastustaja näyttäisi olevan edessä. Uskon heidän olevan melko taitavia yksilöinä, mutta joukkuepelaaminen saattaa olla heikompaa.

– Omassa joukkueessa on paljon tuttuja pelaajia jo 21-vuotiaidenkin maajoukkueesta. Odotan meiltä hyvää pallollista pelaamista. Kaikilla on varmasti pelituntuma kohdallaan, sillä kausi päättyi vasta äskettäin. Muutama uusi kasvo on tietysti mukana ja on mielenkiintoista nähdä heitä Suomen pelipaidassa.

Kanerva ei ole aiemmin valmentanut Tommi Karia (kuva), Sebastian Strandvallia ja Lukas Hradeckya, joka on syntynyt vuonna 1989. Kari pelasi hyvän kauden Ykkösen JJK:ssa ja Hradecky on kuulunut jo pitkään poikamaajoukkueen luottopelaajiin. FC Hakan Strandvall nousi mukaan haastajamaajoukkueeseen viime hetkellä. Myös FC Lahden Eero Korte on Kanervalle suhteellisen tuore tuttavuus.

Agribank Cupin voittaja palkitaan 40 000 US dollarin shekillä. Kakkonen kuittaa palkintorahoina 20 000 ja kolmonenkin vielä 10 000. Jokainen joukkue kohtaa toisensa kertaalleen ja tasapisteiden sattuessa ensimmäinen ratkaiseva kriteeri on kaikkien pelattujen otteluiden maaliero. Jos tasapisteissä olevien joukkueiden maaliero on sama, niin tehdyt maalit ratkaisevat ennen joukkueiden keskinäisen ottelun tuloksta. Mikäli joukkueet ovat kaikilla kriteereillä tasoissa, niin arpa ratkaisee sijoituksen.

Agribank Cupissa sallitaan viisi vaihtoa ottelua kohden. Valmentajat voivat myös nimetä otteluun yhteensä 20 pelaajaa normaalin 18 sijaan.

www.palloliitto.fi / fcjjk.com